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数学很美很实用

发布时间:2020-07-13 19:03:34 阅读: 来源:烟嘴厂家

21年前,美国队在国际奥林匹克数学竞赛中夺冠,那一年,罗博深是美国麦迪逊市一所中学的一年级新生。那是位于威斯康星州的一所拥有近20万人口的小城市,如果不是发生轰动全美的重大新闻,很少人会注意到这里。

“数学很少出现在美国新闻中,在重要新闻中出现更是极其罕见。”罗博深告诉《中国新闻周刊》。如今,生于1982年的他已经以主教练身份带领美国队夺得了新一届世界奥数竞赛的冠军。获奖后,他被邀请来到北京参加一场学术会议。记者眼前的他穿着一件深蓝色T恤,右边胸前印有美国奥赛队教练的标识,搭配了短裤和运动鞋,显得有些瘦小但相当干练。

罗博深从三岁起就迷上了数学。他至今仍清晰地记得,刚迈进中学校园那年从报纸上看到美国队奥数比赛夺冠的新闻,是他第一次听说奥赛。他没有想到,21年后,自己会带领美国队战胜多次蝉联冠军的中国队再次赢得冠军。这一次,白宫在其官方Twitter账号上发文祝贺,他和美国队的六名选手很有可能受到奥巴马总统的接见。

“没有时间旅游,没有时间留给兴趣爱好,也不需要,跟数学相关的事情,就是我全部的热情所在。”罗博深轻松地对《中国新闻周刊》说。事实上,奥赛夺冠后的这个暑假,罗博深的行程被安排得密密麻麻的,在接受《中国新闻周刊》采访的前一天晚上,他刚飞抵中国,虽然还来不及倒时差,但一直显得颇有活力。

这是罗博深第一次来中国,但他根本没时间游览,这场学术会议的主办方邀请他品尝了一次北京烤鸭,成为了他五天内唯一一项与数学无关的安排。

“其实数学很实用”

罗博深是美国卡内基梅隆大学的数学教授,2004年第一次担任美国奥数队副教练。那一年,他刚从加州理工学院数学系毕业。在美国,奥数训练营通常有15名教练,其中主教练和副教练各一位。2010年到2013年,罗博深在卡内基梅隆大学任教期间连续四年担任奥数队副教练,今年是他成为主教练的第二年。

作为大学教授,罗博深每年都会走访很多地方参加研讨会。担任奥赛队主教练后,每到一个地方,他都会借此头衔联系当地高中,主动提出要给那里的学生带去一场“数学公开课”。

一次以“概率”为主题的中学公开课上,罗博深的暖场题目是这样的:

篮子中有两个黄球和三个红球,黄球和红球是同样大小,从中取出一个球,取到黄球的概率是多少?为什么?

篮子里有两个黄球和三个红球,红球的尺寸是黄球的二倍,从中取出一个球,取到黄球的概率是多少?为什么?

罗博深的公开课人气很高,有学生家长也慕名前来听课。每一次他提问的话音刚落,要回答问题的同学就已经举起了双手。当他提出邀请志愿者上台时,同学们也是第一时间响应。至于中国数学老师经常遇到的提问无人回答的尴尬,在罗博深看来很难想象。他唯一的困惑在于,几乎每一次提问的都不止一个学生举手,而他该选哪一个。他平均每隔两三分钟就会抛给学生一个问题,虽然是下午的课,学生们也不得不集中精力,随时准备好回答问题,课堂上时不时会响起掌声和笑声。

在PPT逐渐成为老师讲课的“标配”时代,数学老师罗博深的课堂显得有点不那么“与时俱进”,他仍喜欢用粉笔在黑板上写字。中国科技大学的教授马杰听过罗博深几次学术演讲,罗博深写字的速度之快给他留下了深刻印象。肢体语言极其丰富也是罗博深讲课的一大特色。“他一直在讲台上来回走动,几乎不会站在原地超过五秒钟。”马杰对《中国新闻周刊》回忆。

在被任命为奥赛队主教练后,罗博深曾向主办方坦陈,比起近在眼前的奥赛,他更重视学生的长远发展。这有点美国式的理想主义,他不会明白,奥数比赛之于中国学生有着高考加分等各种实际的帮助。

罗博深其实对美国队在奥赛中的名次不敢有太大期待,第一名绝对是意料之外的惊喜。在本届奥数比赛正式公布结果的前一个小时,罗博深已经获知,美国队以四分的优势领先中国队,将要成为本届奥赛的冠军。他的第一反应是,“数学终于可以出现在美国重要新闻中了。”那个时候,他像重返了21年前,作为一个孩子,他第一次听到奥数比赛时的样子。他所做的第一件事就是打开手机,在个人的Facebook和Twitter上编辑好美国队夺冠的文字消息和一张公布选手个人分数的图片,只待结果公布后,第一时间发送。近两年,罗博深平均每年在近20个中学讲过课,他在美国中学生当中有着不低的人气,这条夺得冠军的内容很快得到了五万次转发。

今年的奥数训练营有54名学生,除了即将代表美国队参加奥赛的6名学生外,其他的都是来年奥赛候选人,他们是从每年参加美国数学联赛的近20万人中选出的,所以罗博深并不担心他们解决奥数题目的能力,他的工作重点在于进一步激发学生对数学的兴趣。

为了帮助学生建立奥数题目和未来职业的关联,每周会有一位特别的演讲者受邀来到训练营。他们来自各行各业,都曾在奥数比赛中取得过优异成绩,目前是所在领域的佼佼者。在美国,曾经的奥赛选手的职业选择非常多元,他们当中有人和罗博深一样去大学教书,所教授的学科不限于数学,也有经济学和计算机科学。有人投身企业,成为了金融或投资类公司的高管;有人做生物学或医学领域的研究,其中有人参与了美国第一个发现人类DNA序列的项目。在罗博深看来,数学教会人们创造方法解决问题,这或许是奥赛选手之所以有这些成就的原因。

“其实数学很实用,奥赛的题目不止为了比赛,它会培养学生解决难题的能力和快速适应陌生环境的能力,这在未来的生活和职业中都很受用。”罗博深向《中国新闻周刊》说。

每次训练营结束后,学生们会在所有教练和演讲者中评选出最受欢迎的一位,从进入训练营起,罗博深已经连续九年当选。说到这里,他笑得很大声,“如果训练营的最后一天,没有学生想回家,这就是我认为的成功。”罗博深说,他从学生们的眼神中看得出他们的不舍。“他们看起来不只是高兴,不只觉得好玩,那是发自内心的快乐!事实上我不知道如何表达他们的那种快乐。”

创建数学界的“维基百科”

罗博深的父母都是新加坡人,父亲读书时去了美国,之后留美在大学教授统计学。罗博深出生的那一年,恰逢父亲取得博士学位,他名字中的“博”便由此而来。他是家中的长子,弟弟和妹妹的工作也都与数学有关。

在上中学之前,数学只是罗博深的兴趣,他只知道自己的数学成绩还不错,但从未想过去全国性的比赛和更多的数学爱好者同台竞争。进入初中后,他被选中代表学校参加Mathcounts,这是美国一个针对6到8年级中学生的数学竞赛。第一次参赛,他排在全国25名,到了第二次直接进军全国前三甲。“和来自全国各地的数学爱好者分享数学的乐趣,这最大程度地激发了我钻研数学的热情。”罗博深告诉《中国新闻周刊》。

他第一次进入美国奥赛训练营是在1998年高中期间,那一年全国共选拨30名选手进入夏季训练营,罗博深是其中一员。第二年,即1999年,他参加国际奥林匹克数学竞赛,并获得银奖。

除了老师和教练的身份,两年前,罗博深创立了自己的公司。他想做一个数学界和科学界的“维基百科”,一个免费向全世界开放的学习资源网站,提倡互动学习。网站的理念来自他的教学方式。

互联网时代,美国并不缺乏类似于公开课之类的教育资源,但在罗博深看来,那仍然是教科书式的教学方式。首先,学生的参与程度普遍有限。其次,普通人几乎无法为课程做贡献。“世界上每个人都需要学习,每个人都在学习,老师们每一天都在思考如何解释一道题,然后在课堂上展示,他们可以在这个网站分享解题过程,世界上各个角落的学生们通过手机浏览网站,看到解题过程。学生也可以对已有的解答提出质疑,分享自己认为最好的解题方式。”罗博深说,“最好的学习方法,是要提出问题,而不是一直听老师讲述。”

罗博深的公司目前还在创业初期,网站免费访问,现阶段没有任何盈利,待内容库足够大足够优质的时候,才会考虑盈利模式。他觉得,网站未来可能会提供比如“出租老师”这样的收费业务,用收费业务支撑免费业务。

兴趣才是最重要的

国际奥林匹克数学竞赛创办于1959年,每年举办一次。中国于1985年第一次派学生参加,自此之后,中国队在奥赛中多次夺冠。美国队的成绩也一直位居前列,但21年来始终未能问鼎冠军。这次的夺冠让数学再一次短暂地成为美国媒体的“宠儿”。

在从泰国清迈结束比赛返回美国的途中,罗博深在候机间隙接受了《华盛顿邮报》的电话采访。他明白,第一时间的新闻报道才能让传播度和影响度上最大化。比起奥赛夺冠带来的荣誉,他更看重这份荣誉所带来的媒体关注,他想最大程度地普及数学。在美国,大多数人对奥赛一无所知。所以,罗博深在比赛获胜后,甚至放弃了庆功会,选择在第一时间接受媒体采访。

罗博深不否认选对老师的重要性,可他更关注学生自身的因素。本届奥赛的题目在难度上高于以往几届,罗博深坦言,美国队能够获胜,这六个学生是关键,他们当中有五个人都来自比较偏远的小城市,进入暑期训练营之前,几乎都靠互联网学习奥数。 “互联网时代,获得知识变得非常便利,只要学生有学习的意愿,就会有大把的免费教育资源可供选择。奥赛的这些题目在网上也都有,学生能否取得成就的关键是他们是否找到了学习的内在驱动力,跟随哪位老师学习已经不再重要,这和15年前的情况截然不同。”罗博深多次强调这一点。

在中国,奥数基本上是一项竞技化的项目,在很多人心中,它无非就是高考加分或者进入更好学校的跳板。虽然近年来,从政策层面一直被要求淡化,但仍然没有祛除奥数比赛的功利气息。而在美国,奥赛金牌并不是进入常春藤大学的敲门砖,学生学习奥数完全出于兴趣。他们没有做不完的家庭作业,可以将大把的时间和精力投入到兴趣中。“这六名选择奥数的学生,一开始可能是听从父母的建议,但如今到了奥赛夺冠的级别,不可能是被别人强迫而学习的,这股热情赋予了他们无限的学习动力。”在罗博深看来,无论中国还是美国,无论哪个领域,能够做到最好的人,内在驱动力一定是关键。

兴趣,是罗博深一直最愿意提及的事。他做的所有工作,其实就是为了让学生发现数学的美,让他们明白,数学不只是一堆公式堆积的纯理论,数学其实很实用。学生们越早发现自己对数学的兴趣,就能越早开始在这个领域的努力。就像21年前的自己,刚进入初中的小男孩罗博深从报纸上知道了奥赛,从此找到了一生的兴趣。

但罗博深明白,奥赛夺冠并不代表美国学生数学水准的普遍提升,这只能说明,热爱数学的这部分学生在该领域抵达了顶峰。“不是每个学生都需要通过奥数比赛来证明自己,不一定每个人都对奥数感兴趣,对学生而言,选对自己努力的方向,然后尽最大努力朝着这个领域的顶级靠近,这最重要。”罗博深说。他如今已是三个孩子的父亲,他说,自己不会要求或者刻意引导孩子们喜欢数学,他尊重他们每一个人寻找自己的兴趣。(感谢中国科技大学马杰教授对本文采写的帮助 文/周甜)

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